experimentemos

Chapuzas de la evolución

Posted on: marzo 11, 2010


¿Por qué hay animales con patas inservibles, alas atrofiadas y grandes colas que les delatan? Algunos seres vivos conservan características ancestrales, o han desarrollado otras que hoy carecen de sentido. Y es que, a veces, la selección natural, genera aberraciones. Los humanos no somos una excepción.

¿Qué sentido tiene la menstruación? ¿Para qué sirve a la mujer perder una abundante cantidad de sangre cada mes con el consiguiente riesgo de infección y tumores?

El ciclo reproductivo de la mayoría de las hembras mamíferas finaliza, si no hay anidamiento, con una suave reabsorción de los tejidos desarrollados por el útero para recibir el embrión. En las hembras de los primates, la menstruación puede considerarse como un compromiso con las antiguas ventajas adaptativas de la especie o también como un vestigio del peculiar mecanismo de reproducción de los antepasados. En cualquier caso, y así lo sienten las mujeres, se trata de una chapuza, una más entre las incontables que se cuentan en los seres vivos.

En todos los organismos abundan los vestigios, los residuos, los muñones, las redundancias y los absurdos. Para algunos investigadores, la perfección puede ser fruto de un diseño inteligente, y para otros, el resultado de un proceso de evolución genética impulsado por una selección natural implacable y minuciosa.

Respuestas inadecuadas a los procesos evolutivos

Los defectos, en cambio, pueden atribuirse a un diseñador torpe o a la escasa y retardada respuesta de los organismos a las exigencias evolutivas. Es más elegante aceptar esta última teoría que recurrir a la del diseñador torpe. Charles Darwin se dio cuenta inmediatamente de que las imperfecciones se imbricaban muy bien con su teoría evolutiva. Sin embargo, tuvo más dificultades para explicar los deslumbrantes aciertos de la naturaleza, y lo resolvió con soluciones ingeniosas. La principal de ellas fue anunciar que una estructura con una función específica también podía adaptarse para desempeñar otras. Dicho en otras palabras, los organismos son capaces de modificar las estructuras preexistentes, pero no de crearlas a partir de la nada. Por ejemplo, una pequeña extremidad cubierta de plumas que servía para atrapar insectos pudo convertirse, a través de pequeños pasos, en un ala potente. Para potenciar su hipótesis, Darwin tuvo a su favor la amplia variabilidad de los organismos y la larga duración de la selección natural.

Ese cambio de función que postula Darwin es también una fuente generosa de apaños al estilo de Pepe Gotera y Otilio. Una estructura con una determinada función se va modificando gradualmente hasta adaptarse para cumplir otra bien distinta. Durante esa transición, pierde parte de su cometido original, y tampoco es capaz de desempeñar eficazmente la nueva tarea. Así, nos encontramos con una pieza orgánica convertida en un estupendo pegote. Su dueño puede resultar algo patético, pero disfruta de ciertas ventajas adaptativas con respecto a sus semejantes. Es el caso de las ranas voladoras arborícolas: las membranas entre sus dedos apenas les sirven para nadar, pero se han desarrollado tanto que les permiten desplazarse de vez en cuando planeando de una rama a otra.

Los órganos residuales y atrofiados recuerdan el modo de vida de los antepasados: las boas, por ejemplo, muestran restos de lo que en algún momento fueron unas patas. Otras serpientes conservan un pulmón testimonial, que apenas les cabe en su cuerpo estrecho. Y qué decir de los ridículos brazos del tiranosaurio, de los muñones de alas presentes en las aves no voladoras, del quinto dedo convertido en pequeño espolón en los cánidos o de los dientes que se desarrollan en los embriones de ballena para luego reabsorberse antes del nacimiento.

Si queréis seguir leyendo sobre esta noticia, que a mí parecer es muy interesante, os la dejo aquí.

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1 Response to "Chapuzas de la evolución"

Hola Andrea!

Me ha parecido muy interesante tu entrada, gracias por compartirla.

Como mujer, además, me he hecho muchas veces las preguntas del segundo párrafo. Quizá alguna de vosotras también 😉

El libro de divulgación científica,”El dedo de Galileo. Las diez grandes ideas de la ciencia.” de Peter Atkins (http://www.unilibro.es/find_buy_es/libro/espasa_calpe_s_a_/el_dedo_de_galileo_las_diez_grandes_ideas_de_la_ciencia.asp?sku=413475&idaff=UnilibroIT) contiene diez capítulos dedicados a cada una de las ideas que él considera fundamentales en la ciencia.

El primero de ellos trata de de la evolución. Hace referencia a algunos ejemplos de la desafortunada falta de previsión en la evolución, por enlazarlo con tu entrada. Según él “la selección natural está implicada por completo en el presente y carece en absoluto de previsión. Si determinada adaptación resulta lamentable en el futuro, pues mala suerte para el futuro. La selección no puede prever si está conduciendo a una especie de callejón sin salida. De hecho no puede prever absolutamente nada…(.. )…es impredecible en esencia porque es el resultado de tendencias a veces enfrentadas y porque las adapataciones que a simple vista podrían parecer ventajosas siguen siendo inalcanzables”

Otros, que quizá os puedan interesar, tratan del ADN, la cosmología, el espacio-tiempo

En el prólogo podemos leer “…. este libro conmemora la efecividad del simbólico dedo de Galileo en la búsqueda de la verdad…. representa ese nebuloso concepto que denominamos método científico…. Este método, asombrosamente capaz de desentrañar la verdad, tiene la virtud de alejar a la ciencia de su principal rival,( la especulación, con sus expresiones siempre admirables pero infundadas), al atribuir un papel crucial a la experiencia. Salir al mundo y realizar observaciones en condiciones cuidadosamente controladas reduce al mínimo el componente subjetivo de nuestra percepción y expone las observaciones al escrutinio público…”

A mí me gusto leerlo, aprendí y me entretuve asi que me atrevo a sugeriros su lectura. (Es un libro para leer a ratos, no cómo una novela)

Saludos a todos

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